Urheilu

Lentopalloilija Saara Esko päihitti taas pelon, koska sai tarjouksen, josta ei malttanut kieltäytyä

Saara Eskoa jännitti aikoinaan lähtö urheilulukioon kauas kotoa. Nyt hienolle uralle tuo jatkoa paluu maajoukkueeseen 38-vuotiaana ja yhdeksän vuoden tauon jälkeen.

Kuortane

Suomen kaikkien aikojen menestyneimpiin naislentopalloilijoihin kuuluva Saara Esko sai talvella tarjouksen, josta hän ei malttanut kieltäytyä.

Tarjous johti siihen, että 100 maaottelua pelannut Esko on palannut 38-vuotiaana maajoukkueeseen – poikkeuksellisten tapahtumien ja peräti yhdeksän vuoden tauon jälkeen.

Joulukuussa Esko oli apuvalmentajana mukana 14–15-vuotiaiden tyttöjen maajoukkueleirillä, kun torjuntaharjoitukseen tarvittiin iskijää muutaman pelaajan ollessa sivussa loukkaantumisen takia.

Paikalla ollut naisten maajoukkueen päävalmentaja Tapio Kangasniemi kysyi Eskolta, pystyisikö tämä iskemään muutaman kerran.

”Sanoin pystyväni sen verran, että saadaan harjoitus käyntiin. Löin muutaman pallon. Sitten Tase tuli ottamaan minua olkapäästä kiinni ja sanoi, että nyt olisi kahdeksan kuukautta aikaa ja että pannaanko pieni projekti käyntiin. Tässä sitä nyt ollaan”, Esko sanoi HS:n haastattelussa maajoukkueen leirillä Kuortaneella.

Kahdeksan kuukautta viittasi siihen, että elokuun lopulla Suomen naiset pelaavat ensi kertaa 30 vuoteen EM-lopputurnauksessa.

Esko sanoo ottaneensa Kangasniemen ehdotuksen aluksi pienenä vitsinä.

”En tuntenut Tasea niin hyvin. Mutta kun aikamme juteltiin, huomasin hänen kysyneen ihan tosissaan. Sitten tietenkin halusin, että nostetaan vähän faktojakin pöytään”, Esko kertoi.

Faktoilla Esko tarkoitti muun muassa sitä, onko hänellä mahdollisuutta päästä fyysisesti riittävän hyvään kuntoon ja millä tavalla hän pystyy auttamaan joukkuetta.

Kangasniemi houkutteli Eskon mukaan maajoukkueen suunnittelupalaveriin sillä verukkeella, että Esko suorittaa entisille huippu-urheilijoille räätälöityä valmentajan ammattitutkintoa.

”Siellä kysyin, onko mahdollista päästä noin puolessa vuodessa raadosta kansainväliseen huippukuntoon. Fysiikkavalmentajat olivat sitä mieltä, että se ei tule olemaan ongelma.”

Alkutestien jälkeen Esko on nyt tehnyt kolme kuukautta ohjelmoitua fysiikkaharjoittelua kaksi kertaa päivässä.

”Päivä päivältä alkaa kroppa tuntua paremmalta ja tottuu taas kovaan rasitukseen.”

Puhuminen raadosta on Eskolta karua huumoria, sillä todellisuudessa hän on pitänyt huolta kunnostaan pelaamalla muun muassa kakkossarjassa. Se on tarkoittanut pelien lisäksi lajiharjoituksia kaksi kertaa viikossa.

”Vaikka olin lopettanut aktiiviuran, on ollut koko ajan sellainen olo, että haluan pitää itseni jonkinlaisessa kunnossa. En ole lähtenyt kakkossarjassa yhteenkään peliin huonosti valmistautuneena tai vain läiskimään. Menin sinne sata lasissa ja annoin kaikissa harjoituksissa kaikkeni, mitä fysiikaltani pystyin.”

Paluuhaluihin liittyy Eskon mielestä eräänlainen pelaajan sielu.

”Jos sellainen on joskus syntynyt, en usko, että se kenelläkään kuolee.”

Saapuminen ensimmäiselle varsinaiselle maajoukkueleirille jännitti Eskoa kovasti. Hän sanoo olleensa varsinkin nuorena erittäin ujo.

”Pitäisi olla armollinen ja antaa aikaa itselleen, mutta se meinaa unohtua. Kuitenkin haluan olla hyvä ja auttaa joukkuetta. Jossain vaiheessa tuli sellainen epäily, että onkohan minusta sittenkään tähän.”

Eskon mukaan joukkue on ottanut hänet vastaan ”tosi ihanasti”.

Nykyisessä maajoukkueessa on vain yksi pelaaja, Laura Pihlajamäki, jonka kanssa Esko on pelannut samaan aikaan.

”Lähdin vuonna 2001 ulkomaille pelaamaan. Suurin osa näistä oli silloin vaippaikäisiä”, Esko sanoo nauraen.

Toki Esko joutui varmistamaan, että paluu maajoukkueeseen sopii myös kotiväelle.

Puoliso Mikko Esko, miesten maajoukkueen pitkäaikainen passari, näytti vihreää valoa, koska hän ei ollut itse enää innostunut jatkamaan maajoukkueuraansa.

Mikko Eskon jatkaessa liigauraansa perheen 8- ja 6-vuotiaiden lasten hoitamiseen tarjosi apua heidän isoäitinsä.

Sisustusartesaaniksi opiskellut Saara Esko tekee projektisuunnittelijana tuntitöitä sastamalalaiselle Royal Kalusteille, ja sielläkin suhtautuminen maajoukkueprojektiin oli myötämielinen.

Esko myöntää, että painava houkutin oli mahdollisuus pelata ensi kertaa uralla EM-kisoissa.

”Se olisi hieno kokemus. Vielä on kirkkaana muistissa se, millainen pelaaja olen ollut. Toivon vain, että jonain kauniina aamuna herään siinä samassa kondiksessa. En ole siitä ihan älyttömän kaukana, mutta kyllä se vaatii pientä hienosäätöä.”

Esko vertaa kuntoutumistaan pyörällä ajoon pitkän tauon jälkeen.

”Kun sen oppii kerran, sen osaa koko loppuelämän, mutta jos ei aja vaikka moneen vuoteen, ei ihan heti uskalla mennä täysillä alamäkeen. Nyt tunnustellaan ja yritetään pitää pää kylmänä.”

Esko sanoo, että myös ilman EM-kisojen mahdollisuutta hän olisi kiinnostunut paluusta.

”Onhan tämä todella hienoa, että tullaan kysymään maajoukkueeseen ja uskotaan siihen, että minusta voisi olla hyötyä. Kyllähän se lämmittää aika paljon vanhan urheilijan mieltä. Jos joku uskoo, haluan täyttää ne odotukset ja tehdä kaikkeni.”

Rooliltaan Esko on ollut aina yleispelaaja. Hän on 179 senttiä pitkä, mutta pitää itseään kansainvälisen huipputason mittarilla suhteellisen lyhyenä.

”Olen pärjännyt hyvällä fysiikalla ja hyvällä pompulla. Minulla on tällaiset marjanpoimijan pitkät kädet”, hän virnuilee viitaten hyvään ulottuvuuteensa.

Esko (omaa sukua Loikkanen) on lähtöisin Kerimäeltä, joka on nykyisin osa Savonlinnaa.

Hän aloitti lentopallon 7-vuotiaana neljä vuotta vanhemman siskonsa, niin ikään myöhemmin maajoukkueessa pelanneen Laura Tuomisen perässä.

Esko kertoo kuulleensa äidiltään tarinan, jonka mukaan hän ilmoitti jo yhdeksänvuotiaana lopettavansa muut harrastukset, koska hänestä tulee kuitenkin lentopallon ammattilainen.

Ykkössarjaa Esko pelasi jo Savonlinnassa yläkoululaisena, ja liigadebyytti tapahtui 16-vuotiaana Oriveden Ponnistuksen joukkueessa hänen muutettuaan urheilulukioon Tampereelle.

Esko ihmettelee edelleen, miten uskalsi lähteä Tampereelle, koska oli ”sairaan ujo”.

”Kai se palo meni pelon edelle. Sisko on ollut minulle aina tavallaan aura-auto. Olemme olleet aina tosi läheisiä”, hän sanoo.

Kotimaassa Eskon ura eteni tavallaan siskon vanavedessä ensin Orivedelle ja sieltä Euraan.

”Oikeastaan lähtö ulkomaille oli eka sellainen juttu, jota sisko ei ollut tehnyt edellä.”

Ulkomailla Esko pelasi kaikkiaan yhdeksän vuotta: ensin Saksassa, sitten Belgiassa ja lopuksi viisi vuotta Italiassa.

Italiassa hän oli kaksi kertaa hoitamassa sen homman, jota häneltä odotettiin, eli nostamassa seuransa kakkosliigasta pääsarjaan.

”Olihan se hirveä vastuu, että he olivat hankkineet minut sinne sitä varten, että noustaan pääliigaan.”

Niitä sarjanousuja hän pitää uransa kohokohtina, vaikka Saksasta ja Belgiasta tuli mestaruudet.

”Urasta ulkomailla jäi ihan huippufiilikset. Se on jotain ainutlaatuista, jota kaikki eivät pääse kokemaan. Olen yrittänyt kertoa nuorille pelaajille, että ammattiurheilu antaa paljon muutakin kuin urheilumenestystä”, Esko sanoo viitaten muun muassa kielitaitoon, ulkomaisiin ystäviin ja erilaisiin kulttuureihin tutustumiseen.

Esko myöntää olleensa myös onnekas, että kokemuksista tuli niin hyviä.

”Palkat ovat tulleet aina ajallaan, kaikki asiat on hoidettu tosi hyvin ja on tullut menestystä.”

Eskot pelasivat ulkomailla samassa maassa, mutta aina asuminen saman katon alla ei ollut mahdollista.

”Mutta emme joutuneet tinkimään parisuhteesta emmekä lentopallosta.”


Päävalmentaja odottaa Saara Eskolta hyökkäysvoimaa ja johtajuutta

Suomen naisten lentopallomaajoukkueen päävalmentaja Tapio Kangasniemi myöntää, että hänellä oli selvä taka-ajatus, kun hän pyysi Saara Eskoa lyömään palloa tyttömaajoukkueen torjuntaharjoituksissa.

”Minulla oli takaraivossa halu nähdä, millaisessa kunnossa Saara on. Tiesin, että hän oli pelannut koko ajan kakkossarjaa”, Kangasniemi sanoi.

Kangasniemi olisi halunnut Eskon mukaan maajoukkueeseen jo muutama vuosi sitten, kun tämä oli palannut kaudella 2015–16 liigaan LP-Vampulan joukkueessa.

Se yritys kaatui, kun muutaman liigaottelun jälkeen Eskon polvesta hajosi eturistiside, mikä vaati pitkän kuntoutuksen.

”Nyt päästiin ottamaan uusiksi. Totta kai näin heti, että pallo lähti aika kovaa. Koetin kysyä sen paluuasian aika suoraan, mutta tietysti sitä tarvitsi sulatella.”

Kangasniemi myöntää, että yhtenä ajatuksena oli saada Eskosta paikkausta siihen aukkoon, joka oli syntynyt maajoukkueen kapteenin Pauliina Vilposen lopetettua viime vuonna ja siirryttyä juristin uralle.

”Lisäksi oli muutama loukkaantuminen yleispelaajaosastolla, joten periaatteessa oli kova tarve sille paikalle.”

Kangasniemen mukaan Eskon paluussa on kaksi puolta, pelillinen ja johtaminen.

”Pelillisesti kaikki, mitä hän pystyy tuomaan, on plussaa. Iso tavoite pelillisesti on EM-kisoissa. Toinen puoli on se, että tiedän hänen olevan tinkimätön huippu-urheilija. Se kestää siinä mielessä vertailun minkä tahansa lajin kanssa. Sen asian todeksi näyttäminen noille nuoremmille on yksi iso juttu.”

Takavuosina Esko oli maajoukkueen kapteeni. Paluu siihen rooliin on Kangasniemen mukaan mahdollinen.

Pelillisesti Kangasniemi odottaa Eskolta hyökkäysvoimaa.

”Se on Saaran vahvimpia aseita. Hänen olkapäänsä on aika vahva. Pallo saa vauhtia, ja se erottuu ensimmäisenä. Sellaista pelaajaa tämä joukkue tarvitsee. Lisäksi Saara on parhaimmillaan ollut todella hyvä kenttäpuolustaja.”

Naisten maajoukkueen valmistautuminen EM-turnaukseen jatkuu loppuviikon aikana kolmella harjoitusottelulla Viroa vastaan.

Seuraavan viikon lauantaina alkaa Euroopan Kultainen liiga Tampereella pelattavalla kotiottelulla Espanjaa vastaan.

Korjaus klo 7.00: Suomen naiset pelaavat ensi kertaa 30 vuoteen EM-lopputurnauksessa. Jutussa väitettiin aiemmin virheellisesti, että kyseessä olisi ensimmäinen kerta.

Kuka?

Saara Esko


 38-vuotias

 Lähtöisin Kerimäeltä, joka on nykyään osa Savonlinnaa, asuu Sastamalassa

 Naimisissa miesten maajoukkueen pitkäaikaisen passarin Mikko Eskon kanssa, 8- ja 6-vuotiaat lapset

 Yrittäjä, sisustusartesaani, koulutukseltaan myös liikuntaneuvoja

 Pelasi ammattilaisena yhdeksän kautta Saksassa, Belgiassa ja Italiassa, voitti muun muassa Saksan ja Belgian mestaruudet, Italian A2-liigan mestaruuden sekä Top Teams Cupin (nykyinen CEV Cup). Suomen mestaruudet 1997 ja 1999.

 Pelannut 100 maaottelua, joista viimeisimmän vuonna 2010, toiminut maajoukkueen kapteenina

 Pelannut myös beach volleytä, jossa voittanut kaksi Suomen mestaruutta Riikka Lehtosen kanssa.
Urheilun luetuimmat
  • Juuri nyt
  • Päivä
  • Viikko
  1. 1

    Kuljettaja kuoli ajauduttuaan radalta moottoripyörä­kisassa Imatralla

  2. 2

    Katsojan kuvaama video näyttää järjestyksenvalvojien kovat otteet Suomen cupin finaalin jälkeen

  3. 3

    Tallipomo Tommi Mäkinen on ihmeissään: FIA:n hybridipäätös ei avaa asiaa tiimeille

  4. 4

    Brasilia pukeutui ikuiset arvet maan jalkapallohistoriaan jättäneeseen valkoiseen pelipaitaan yli 60 vuoden tauon jälkeen

  5. 5

    Lentopallomiehet putosivat Kultaisesta liigasta: ”Uuden valmentajan tuomat muutokset pelitapaan eivät jokaisessa tilanteessa säily mielessä, eikä yhteispeli toimi”

  6. Näytä lisää
  1. 1

    Katsojan kuvaama video näyttää järjestyksenvalvojien kovat otteet Suomen cupin finaalin jälkeen

  2. 2

    Suomen menestynein suunnistaja Minna Kauppi päihitti ”vanhoilla pohjilla” Venlojen viestin ankkuriosuudella monta nykyistä maajoukkuenaista

  3. 3

    Kuljettaja kuoli ajauduttuaan radalta moottoripyörä­kisassa Imatralla

  4. 4

    Kuvat savusaunan edustalta tiivistävät tarinan suunnistajien pitkästä ystävyydestä

  5. 5

    Chris Froome mursi myös niskansa rajussa kolarissa, jota ennen häntä varoitettiin: ”Sinun ei tarvitse ottaa riskejä, Chris”

  6. Näytä lisää
  1. 1

    Samppanjasta ja hyvistä aterioista nauttivat vip-vieraat aiheuttivat kiusallisen ongelman Ranskan avoimien järjestäjille

  2. 2

    Neymaria raiskauksesta syyttävä nainen antoi lausunnon poliisille: asianajaja kantoi hänet sen jälkeen ulos poliisiasemalta

  3. 3

    Justin Bieber haastoi Tom Cruisen vapaaotteluhäkkiin: ”Jos et suostu, se tarkoittaa, että pelkäät”

  4. 4

    Kolmiloikkaaja Kristiina Mäkelä puuttui vuosi sitten herkkään aiheeseen ja sai siitä paljon palautetta: ”Onko se ongelma, jos haluaa parantaa asioita?”

  5. 5

    Näin Huuhkajat etenee historiallisesti EM-kisoihin: kolme kotivoittoakin voi tuoda kisapaikan

  6. Näytä lisää

Kommentit

Kommentit

    Ei vielä kommentteja. Kirjoita ensimmäinen.

    Ei vielä nimellä kirjoitettuja kommentteja. Kirjoita ensimmäinen.

    Näytä lisää
    Luetuimmat
    • Juuri nyt
    • Päivä
    • Viikko
    1. 1

      Tyhjenevä saksalais­kaupunki houkuttelee uusia asukkaita ilmaisella asumisella: Suomalainen pariskunta tarttui Itä-Saksan Hollywoodin tarjoukseen

      Tilaajille
    2. 2

      Helsingissä myynnissä poikkeuksellinen miniasunto: 13,5 neliön suihkuttomasta yksiöstä pyydetään lähes 100 000 euroa

    3. 3

      Onko toivo jo mennyt? HS:n erikoisartikkeli vie Amazoniaan, missä maailman keuhkot yskivät uhkaavasti

      Tilaajille
    4. 4

      ”Tässä ovat hommat loppumassa”, sanoi Jari Lindström te-toimiston virkailijalle ja ilmoittautui työttömäksi – HS seurasi, kun työ­ministeri luopui vallastaan

      Tilaajille
    5. 5

      Jutta Urpilaisen perheeseen tulee toinen lapsi – Suomen seuraava EU-komissaari hyppää pestiinsä vanhempainvapaalta

      Tilaajille
    6. 6

      Riittääkö oma äly? Kaksi testiä sen kertoo

    7. 7

      Psykologi Pertti Hakkarainen on kohdannut satoja raiskaajia ja sanoo, että monilla on heistä väärä käsitys – Siksi uhri ei voi tunnistaa tekijää etukäteen

      Tilaajille
    8. 8

      Seinäjoella kaksi nuorta miestä kuollut auton törmättyä puuhun – yksi auton takapenkillä ollut loukkaantui lievästi

    9. 9

      Arvostelimme 22 uutuus­dekkaria kesä­lukemiseksi: yksi sai viisi tähteä, kaksi vain yhden tähden

    10. 10

      Eduskunnan puhemiehen Matti Vanhasen toinen munuainen poistettiin kasvainten vuoksi

    11. Näytä lisää
    1. 1

      Psykologi Pertti Hakkarainen on kohdannut satoja raiskaajia ja sanoo, että monilla on heistä väärä käsitys – Siksi uhri ei voi tunnistaa tekijää etukäteen

      Tilaajille
    2. 2

      Yhdysvaltojen oikeus­järjestelmän ytimessä vaikuttaa nyt some­ajan super­julkkis Kim Kardashian

      Tilaajille
    3. 3

      Helsingissä myynnissä poikkeuksellinen miniasunto: 13,5 neliön suihkuttomasta yksiöstä pyydetään lähes 100 000 euroa

    4. 4

      Homehtunut Kätilöopisto seisoo tyhjillään Helsingin Kumpulassa, mutta nyt ikoniseen rakennukseen suunnitellaan uutta elämää

    5. 5

      Viranomaiset: Iran yritti ampua ohjuksella Yhdysvaltojen lennokkia ennen Omaninlahden laivaiskuja, toisen aluksen miehistö päässyt Dubaihin

    6. 6

      Tyttövauvan kasvaminen baletti­tanssijaksi oli liikaa: Seksistiset mainokset eivät ole enää sallittuja Britanniassa

    7. 7

      Mummotunnelissa pariudutaan perinteisellä tyylillä

      Tilaajille
    8. 8

      JVG:n jättihitti näkyy yhä somepäivityksissä, vaikka sen sanoitus on vuosien ajan ymmärretty väärin – VilleGalle paljastaa salaisuuden Häissä-kappaleen menestyksen taustalta

      Tilaajille
    9. 9

      Todistusvalinta aiheutti reputtamisaallon Vaasan kauppakorkea­koulussa, nyt Helsingin yliopisto varautuu samaan

    10. 10

      Dramaattisen aamun onnellinen loppu: Ensihoitajat auttoivat vauvan maailmaan Itä-Vantaalla

    11. Näytä lisää
    1. 1

      Omakotitalo rakennettiin keskelle jalkakäytävää Oulunkylässä

    2. 2

      Mummotunnelissa pariudutaan perinteisellä tyylillä

      Tilaajille
    3. 3

      Iso osa lenkkeilijöistä sortuu kahteen perusvirheeseen, joiden vuoksi kehitys tyssää parissa kuukaudessa, sanoo asiantuntija

    4. 4

      Nike sijoitti urheilumuoti­kauppaansa realistisen näköisen nais­malli­nuken, ja vihan, ilkeilyn ja kommentoinnin määrä kasvoi käsittämättömäksi

    5. 5

      1950-luvulla keksittiin poltto­moottori, joka olisi voinut leikata suuren osan autojen päästöistä, mutta sitä ei koskaan otettu laajasti käyttöön

      Tilaajille
    6. 6

      Ennennäkemätön romahdus yhdessä Suomen parhaista lukioista: 35 opiskelupaikkaa täyttämättä, sisään jopa 7,0:n keskiarvolla

    7. 7

      JVG:n jättihitti näkyy yhä somepäivityksissä, vaikka sen sanoitus on vuosien ajan ymmärretty väärin – VilleGalle paljastaa salaisuuden Häissä-kappaleen menestyksen taustalta

      Tilaajille
    8. 8

      MTV:n entinen päällikkö joutuu käräjille epäiltynä seksikumppaneiden salakuvaamisesta

    9. 9

      Suomi laittaa tupakoitsijat ahtaalle: Kymmenen euron aski ja interventioita lääkäri­käynnillä

      Tilaajille
    10. 10

      Psykologi Pertti Hakkarainen on kohdannut satoja raiskaajia ja sanoo, että monilla on heistä väärä käsitys – Siksi uhri ei voi tunnistaa tekijää etukäteen

      Tilaajille
    11. Näytä lisää