Joona Luoto, 24, nautti nuoren urheilijan elämästä Kanadassa, kunnes kaikki muuttui täysin – onneksi ystävät tulivat apuun: ”Kasvatti ihmistä”

Joona Luoto pääsi NHL-elämän makuun Patrik Laineen kaverina Kanadassa. Nyt hän johtaa Tapparan sisäistä pistepörssiä, vaikka pelaa Liigan välierä­sarjaa joukkueen nelosketjussa.

Tapparan Joona Luoto on tehnyt kahdeksassa pudotuspeliottelussa seitsemän maalia.

14.4. 2:00 | Päivitetty 14.4. 18:12

Jääkiekon pudotuspelien välierävaiheessa harvoin nähdään nelosketjun laitahyökkääjää pistepörssin kärkipaikalla.

Tapparan Joona Luoto ei erityisemmin tykkää lokeroinnista. Hän pelaa nelosen laidalla ja johti pistepörssiä ennen keskiviikon TPS–Ilves-ottelua.

”Ei se niin erikoiselta näytä. Ei se täällä Tapparassa ole ikinä niin väliä ollut, missä kentässä pelaa. Hyvät roolitukset, ja kaikille löytyy hyvin peliaikaa”, Luoto, 24, sanoo välipäivänä valmistautuessaan viidenteen kohtaamiseen Kouvolan KooKoota vastaan.

Tappara johtaa voiton 3–1 ja lyö välieräsarjan poikki, jos voittaa Nokia-areenalla torstaina.

Luoto kuuluu voimahyökkääjiin, joille löytyy aina käyttöä, kun kevät tulee. Siinä Luoto on täysin oikeassa, että pörssin kärkinimet usein muuttuvat pudotuspelien myötä. Tai ainakin kärkipaikoille nousee uusia pelaajia, joille pudotuspelikolistelu sopii hyvin.

Tapparan nelosessa kapteeni Otto Rauhala hoitaa aloituksia ja raataa keskikaistalla. Toisella kantilla viilettää Petteri Puhakka, ja tulosta on tullut.

Normaalin arkityönsä ohessa Luoto saa aikaa erikoistilanteissa, yli- ja alivoimalla. Peliaikaa tulee noin 16 minuuttia ottelua kohden.

”Ehkä neloskentän tarkoitus on muuttunut, Tapparassa ainakin.”

Leijonissakin neloskenttä on saanut kasvonsa ja ilmeensä Marko Anttilan kautta jopa niin vahvasti, että olympialaisissa Anttilan, Hannes Björnisen ja Saku Mäenalasen nelonen aloitti otteluita kirkkaimmassa valokeilassa.

Luoto on sisuskalujaan myöten Tapparan pelaaja, mutta alkujaan juuret ovat Lempäälästä. Paikallinen Leki tarjosi kiekko-opit, jotka johtivat Mestikseen. Tapparassa kehitys jatkui tärkeässä ikävaiheessa, ja Liigaan Luoto nousi tätä reittiä.

Joona Luoto Ängelholmin areenalla maaliskuun alussa pelatun CHL-finaalin aamuna. Ottelu päätyi Rögle BK:n voittoon.

Askeleet veivät Luodon kiekkouraa oikeaan suuntaan, kun hän hankki paikan Winnipegin NHL-joukkueesta.

Luoto on varaamaton pelaaja, mutta leiritysten kautta mahdollisuus aukesi. Hän vieraili New York Islandersin leirillä ja teki saman tempun Winnipegissä.

”Pääsin sinne hyvin mukaan”, Luoto sanoo Jetsin seurakuvioista. ”Menin ilman odotuksia, tein parhaani ja satuin saamaan paikan ylhäältä muutaman pelin ajaksi.”

NHL-urastaan Luoto puhuu muutamana pelinä. Hän pelasi Patrik Laineen seurakaverina 16 ottelua. Sekin on saavutus, josta yli 95 prosenttia liigapelaajista voi vain unelmoida.

”Ja kun siellä oli yksi parhaista kavereistani, Laineen Pate, ja sain hänen ja hänen perheen luona asua siellä. Oli se sillä lailla helppoa.”

Tuohon aikaan Laineen äiti ja nyt edesmennyt isä viettivät paljon aikaa Winnipegissä ja asuivat poikansa tukena – ja tässä tapauksessa toivat turvaa myös Luodolle.

”He tekivät ruuat, ja oli tuttu kaveri ympärillä. Kuin olisin ollut kotona. Siitä nautin todella paljon.”

Kaudella 2019–2020 Luoto pelasi vuoroin farmisarjassa Manitooba Moosessa ja vuoroin Jetsin NHL-joukkueessa. Elämistä helpotti, että Moosen kotikaupunki on NHL-seuran tapaan Winnipeg.

Luodon toisella kaudella ei enää ollutkaan sama kuvio voimassa. Laine myytiin syksyn alussa Columbukseen, ja Luoto jäi yksin.

”Se oli vähän raskaampaa. Ja sitten oli korona-aika kovana vielä Pohjois-Amerikassa. Oli aika rapee kausi.”

Aika alkoi käydä pitkäksi. Kanadassa koronavirusrajoitukset olivat tiukkoja. Ulkona ei saanut paljon liikkua, hyvä jos kaupassa pääsi käymään. Seura asetti omat rajoituksensa, ettei koronavirus ryöpsähtäisi silmille.

”Ei kuitenkaan itse viitsinyt olla se, joka tartunnan saa ja vie sen joukkueeseen.”

Vapaa-aikaa Luoto nitisti katsomalla urheilua televisiosta ja tietenkin pelaamalla Playstationia.

”Vähän liian pitkiä päiviä tuli pleikkaria pelattua. Se tuntui olevan sosiaalinen pakokeino, että sai Suomessa olevien kaverien kanssa pelata.”

Pelin toisessa päässä oli Luodon vanhoja koulukavereita, hyviä ystäviä Lempäälästä ja parhaita kavereita.

”Oli sen verran hyviä kavereita, että pelasivat melkein koko yön Suomessa, kun tiesivät, että minulla oli vähän vaikeaa.”

Luoto antaa erityiskiitokset ystävilleen, jotka lähtivät töihin vähillä yöunilla mutta kaveria tukeneena. Erilainen vuorokausirytmi nipisti Suomessa, mutta Kanadassa Luoto pääsi nukkumaan ajallaan.

Luoto teki ensimmäisen ottelun 8. huhtikuuta pelatussa välieräottelussa Tappara– Kookoo.

Aluksi Luoto luuli, ettei tuollaisesta kiekkovuodesta jää kovinkaan paljon hyviä muistoja, mutta aika tekee tehtävänsä. Hän katsoo kokemusta tuorein silmin.

Silloin Luoto ei nähnyt kiekkourassaan kovinkaan paljon hyvää, kun välillä hän ei suurin piirtein tiennyt, missä joukkueessa pelaisi.

”Jälkeenpäin olen miettinyt, että sain pelata maailman kovimmassa liigassa, ja hyvän kaverin kanssa nähtiin maailmaa. Se oli ihan hienoa. Sellaista ei normipelaaja täältä Suomesta pääse kokemaan.”

”Pitää olla kiitollinen, että sai nähdä, mitä se on. Koko reissu oli opettavainen ja kasvatti ihmistä. En vaihtaisi mitään pois, vaikka siinä hetkessä oli aika raskasta.”

Sen verran Pohjois-Amerikka meni Luodon tunteista läpi, että hän halusi takaisin Suomeen ja Tapparaan. Nyt on aikaa viettää yhteisiä hetkiä kaverien kanssa, nähdä perhettä ja pelata jopa mestaruudesta.

Tappara on enää voiton päässä loppuottelusta ja loikan päässä liigakullasta.

”Sen takia tätä pelataan. En minkään pronssimitalin takia tätä pelaa.”

Tappara ja KooKoo kohtaavat viidennessä välierässä Nokia-areenalla torstaina kello 18.30.

Seuraa ja lue artikkeliin liittyviä aiheita

Osaston uusimmat

Luitko jo nämä?

Osaston luetuimmat